Explosie Falcon 9 is tegenslag voor Amerikaanse bemande ruimtevaart

De explosie van de onbemande raket Falcon 9 van SpaceX heeft een deuk geslagen in Amerika’s hoop voor het opstarten van een bemande ruimtevlucht. Het is namelijk dit type raket dat het bedrijf wil gebruiken om in 2017 mensen de ruimte in te sturen.

falcon 9 explodeerde 2 minuten en 19 seconden na lancering. Foto: NASA
Falcon 9 explodeerde 2 minuten en 19 seconden na lancering. Foto: Nasa

‘Je wilt zeker zijn dat een raket betrouwbaar is voor je er mensen in laat gaan,’ zegt Jonathan McDowell van de universiteit van Harvard. Nu SpaceX met deze raket het record van perfecte lanceringen is kwijtgeraakt, zal het snel mensen moeten overtuigen dat de raket betrouwbaar is, zegt hij. ‘Zaterdag stonden we er met 18 uit 18 geslaagde lanceringen nog goed voor. Nu is dat 18 uit 19. Dat betekent dat vijf procent mislukt is.’

Maar als de volgende tien lanceringen van Falcon 9 zonder problemen verlopen, brengt dat het mislukkingspercentage terug naar een acceptabele 3,5 procent, zegt hij.

Zuurstoftank

Bijna twee ton aan voorraden en apparatuur ging de lucht in. Een onderdeel daarvan waren de twee dockingstations die bovenop de raket zaten. Deze waren bedoeld om de Dragoncapsule aan het International Space Station (ISS) te klinken. Ook zaten er meerdere plant- en dierexperimenten in.

De explosie zou geen vertraging hoeven veroorzaken voor de eerste bemande ruimtemissie vanuit Amerika sinds 2011, zegt Nasa-beleidsmedewerker bemande ruimtereizen William Gerstenmaier op de persconferentie. ‘Deze gebeurtenis kan ons helpen bij het verbeteren van het ontwerp.’

De Falcon 9 raket explodeerde 2 minuten en 19 seconden na de lancering vanaf Cape Canaveral in Florida. In een tweet zei SpaceX-ceo Elon Musk dat de ontploffing getriggerd werd door een te hoge druk in de tank met vloeibare zuurstof in het bovenste deel van de raket.

Overleven

‘Het ging om het bovenste deel van de raket en niet om het deel dat werd afgevuurd,’ zegt McDowell.  Dit wijst erop dat de explosie in verband gebracht kan worden met structurele en aerodynamische problemen en niet met fouten in de motoren of brandstoftank. Volgens hem zijn er geen veiligheidsprocedures die SpaceX had kunnen ondergaan om deze explosie te voorkomen. ‘Maar de eventuele bemanning van de Dragon zou een explosie overleven omdat de capsule gespaard blijft.

Eerder explodeerde een SpaceX raket ook op spectaculaire wijze. Dit gebeurde tijdens een experimentele landingspoging. Deze had als doel om de raket in bruikbare staat terug op aarde te krijgen. Deze poging was niet gerelateerd aan de explosie van gisteren (zondag) die tijdens het opstijgen plaatsvond.

Besturingssysteem

De explosie volgt op een aantal mislukkingen van andere ISS bevoorradingsraketten. ‘Er is geen verband tussen deze drie mislukkingen, behalve het feit dat ze in de ruimte plaatsvonden,’ zegt Gerstenmaier. ‘We vragen de besturingssystemen op de rand van hun vermogen te presteren.’ Kijkend vanuit het ISS vatte de Amerikaanse astronaut Scot Kelly de gebeurtenissen samen in een tweet: ‘De ruimte is hard.’

Altijd op de hoogte blijven van het laatste wetenschapsnieuws? Meld je nu aan voor de New Scientist nieuwsbrief. 

Lees ook:

Plaats een reactie