Eerste tekenen van leven mogelijk in maanlava

Als het leven op aarde afkomstig is van een komeet of meteoriet, kunnen sporen hiervan zich schuilhouden op de maan – ondanks het feit dat de jonge maan bedekt was met lava. Dat publiceren astronomen in het vakblad Astrobiology.

Het uitzicht op aarde, gezien vanaf de maan. Deze beroemde foto is in 1968 gemaakt door astronaut Bill Anders, een van de bemanningsleden van de Apollo 8. Bron: Nasa
Het uitzicht op aarde, gezien vanaf de maan. 
Bron: Nasa

De eerste, meest simpele aardse levensvormen verschenen 3,5 miljard jaar geleden. Het is moeilijk, of zelfs onmogelijk om hiervan sporen te vinden op aarde. De aardkorst is namelijk constant in beweging. Geologische krachten hebben stenen die de eerste sporen van leven kunnen bevatten al lang vernietigd.

Voor de maan geldt dat niet. Als het leven op aarde inderdaad afkomstig is van ruimterotsen, zoals een paar populaire theorieën beweren, zouden deze stenen ook de maan geraakt kunnen hebben. In dat geval zouden we dus juist daar naar de eerste sporen van het aardse leven kunnen zoeken.

Lava

In eerste instantie lijkt dat te optimistisch. Terwijl het eerste aardse leven ontstond, was de maan namelijk vaak bedekt met lava. Dat zou tot op 3,1 miljard jaar geleden regelmatig voorkomen. Maar uit experimenten blijkt nu dat lava de organische stoffen niet vernietigd zou hebben. In plaats daarvan zou lava de organische materialen in een laag hebben gevangen en ze op deze manier juist goed hebben bewaard.

Beschermende jas

De onderzoekers stopten verschillende organische materialen in nagemaakt ‘maanstof’. Ze verhitten de boel vervolgens tot 700 graden Celsius. Uit deze proeven blijkt dat organische moleculen maar een paar tientallen van een centimeter onder het oppervlak hoeven te zitten om de hitte te overleven, zelfs als de maan bedekt zou zijn met een metersdikke laag lava. De lava zou zelfs als beschermende jas dienen tegen straling en meteorietinslagen.

Lees ook:

Over de auteur

Ans Hekkenberg

Ans is freelance webredacteur bij New Scientist. Ze studeerde natuur- en sterrenkunde en wetenschapscommunicatie. Ze is fanatiek gamer en stripboekenfanaat. Volg Ans (@GirlForScience) ook op Twitter. Ook is zij te vinden op Google+.



Plaats een reactie