Dit zijn de twintig planeten die het meest geschikt zijn voor buitenaards leven

Op jacht naar een tweede aarde hebben astronomen de twintig planeten bepaald die de hoogste kans hebben om buitenaards leven te herbergen. Zij stelden de lijst samen uit de duizenden exoplaneten die zijn ontdekt gedurende NASA’s Keplermissie.

Impressie van Kepler-186f, een van de planeten in 'categorie 1'. Beeld: Danielle Futselaar
Impressie van Kepler-186f, een van de planeten in ‘categorie 1’. Beeld: Danielle Futselaar

Planeten die de lijst wisten te halen, bevonden zich ten eerste binnen de ‘bewoonbare zone’. Dat wil zeggen dat de planeten zich op precies zo’n afstand van de ster bewogen dat de temperatuur op hun oppervlak vloeibaar water mogelijk maakte. Daarnaast hadden de planeten een diameter die niet groter was dan twee keer die van de aarde. Dat vergroot namelijk de kans dat de planeet een rotsachtig oppervlak bezit.

De bewoonbare zone is streng gedefinieerd, waardoor twintig planeten in ‘categorie 1’ overbleven. Deze hebben dus de beste kans om op onze eigen thuisplaneet te lijken. Ignas Snellen, astronoom aan de Universiteit Leiden en niet betrokken bij het onderzoek, denkt dat het niet mogelijk is om ze nog verder te rangschikken. ‘Het gros van deze planeten bevindt zich op een zeer grote afstand. Dit maakt het moeilijk om te bepalen waaruit de atmosfeer bestaat. Onze telescopen zijn hier nog lang niet sterk genoeg voor.’

Kans op leven

Hier zijn de bewoonbare zones van sterren met verschillende temperaturen weergegeven. Tussen de gele en blauwe lijn zitten exoplaneten van 'categorie 1'. Beeld: Chester Harman. (Klik op de afbeelding om hem te vergroten)
Hier zijn de bewoonbare zones van sterren met verschillende temperaturen weergegeven. Tussen de gele en blauwe lijn zitten exoplaneten van ‘categorie 1’. Beeld: Chester Harman. (Klik op de afbeelding om hem te vergroten)

Het belangrijkste van dit onderzoek is volgens Snellen dat we nu het aantal planeten in kaart hebben gebracht die het tot de eerste categorie schoppen. Dit geeft toekomstige planetenspeurders namelijk een idee van de kans dat een willekeurige planeet aan de eisen voor leven voldoet. Met dit gegeven kunnen instrumentenbouwers bijvoorbeeld de software van nieuwe telescopen optimaliseren.

Naast de categorie van kleine, rotsachtige planeten, bestudeerde de onderzoeksgroep ook Keplerplaneten met een grotere diameter. Op deze planeten, vaak zonder een vast oppervlak, is leven minder waarschijnlijk. Gasreuzen in deze categorie hebben echter wel een grote kans op kleine, en dus vaak rotsachtige manen die eventueel leven kunnen herbergen.

LEESTIP 50 inzichten universum alles over ons fascinerende universum € 24,95 Bestel in onze webshop

In de Keplermissie is gebruik gemaakt van een groot beeldveld, waarin vooral sterren voorkwamen op grote afstand van de aarde. Nieuwe missies gaan ook kijken naar planeten rond heldere sterren die dichterbij staan. ‘Dan wordt het makkelijker om de atmosfeer te bepalen’, zegt Snellen. ‘Als we dan zuurstof vinden, kan dat een aanwijzing zijn dat daar leven aanwezig is.’

Altijd op de hoogte blijven van het laatste wetenschapsnieuws? Meld je nu aan voor de New Scientist nieuwsbrief.

Lees verder:

Over de auteur

Ivar Dilweg

Ivar Dilweg is student Life Science & Technology aan de Universiteit Leiden. Hij was er altijd van overtuigd in een laboratorium terecht te komen, maar is nu een nieuwe weg ingeslagen als stagiair bij New Scientist.



4 Reacties

  • Hans

    | Beantwoorden

    Zeer interessant.

  • T8T

    | Beantwoorden

    Nog even en vinden wij echt ET.

  • Gandalf

    | Beantwoorden

    “Dit” zijn duidelijk niet die 20. Ik mis de opsomming in het artikel, ik zie geen lijstje. 😕

  • Werner

    | Beantwoorden

    We hebben ons letterlijk pas de laatste 150 jaar technisch ontwikkeld, en er zullen heus beschavingen zijn die 3 miljoen jaar verder zijn…Wellicht hebben ze ons allang ontdekt, “they watching to us”!

Plaats een reactie