Weekendeditie #2016/14 - 2016

Hoe botsende sterrenstelsels onze ideeën over zwaartekracht omverkieperen

De dwergstelsels die om de Melkweg cirkelen, zijn op gewelddadige wijze tot stand gekomen. Het lijkt erop dat ze op hun beurt onze gevestigde ideeën over de zwaartekracht geweld zullen aandoen.

Het einde van de Melkweg staat al op de agenda en zal gepaard gaan met een groots vuurwerk. Over ongeveer vier miljard jaar zullen de miljarden sterren van de Andromedanevel de nachtelijke hemel doen oplichten, omdat dit buurstelsel dan bezig is met ons eigen sterrenstelsel te versmelten. De monsterachtige zwaartekrachtseffecten die daarbij optreden zullen sterren, planeten en gaswolken de intergalactische ruimte in slingeren. Sterren en planeten die dit geweld overleven zullen een langdurige toekomst tegemoet gaan als onderdeel van een nieuw, gigantisch ‘Melkomeda’-stelsel.

Aldus luidt het algemeen geaccepteerde idee over de toekomst van onze Melkweg. Maar het zou goed kunnen dat we er binnenkort heel anders over denken.

Waarnemingen wijzen erop dat de Melkweg omringd wordt door de restanten van vorige aanvaringen met nabije ruimtelijke kolossen. Vreemde constellaties van sterrenstelsels, bolvormige clusters en sterrenstaarten in het kielzog van de Melkweg wijzen er stuk voor stuk op dat de kosmische geschiedenis wellicht herschreven dient te worden. Sterker nog: om te kunnen verklaren wat de telescopen ons laten zien, moeten we misschien onze opvattingen over de donkere materie – de raadselachtigste van alle substanties – herzien, en misschien zelfs ons complete begrip van de werking van de zwaartekracht.

Nooit meer een artikel missen?

Neem dan nu een abonnement op New Scientist weekend!

  • Elk weekend 3 diepgravende longreads en exclusieve rubrieken
  • De verhalen uit de weekend editie verschijnen niet in de papieren New Scientist
Neem een abonnement Login om verder te lezen

Over de auteur

Stuart Clark