Weekendeditie #2016/21 - 2016

Gigantopithecus: de grootste aap die ooit heeft geleefd

Miljoenen jaren geleden werd de jungle in Zuidoost-Azië bevolkt door een ware King Kong. Het enige wat we over hebben van deze Gigantopithecus zijn een heleboel tanden.

Hongkong, 1935: een jonge antropoloog struint achterafstraatjes af en gaat de ene na de andere apotheek binnen. Hij is op zoek naar drakentanden, zoals de Chinezen de oeroude dierentanden noemen die zij in hun traditionele medicijnen gebruiken. In een stoffige lade vol dierentanden en -kiezen, ontwaart hij een grote kies die anders is dan die van welk levend dier dan ook. Meteen beseft hij dat zijn zoektocht voorbij is. Het is geen drakenkies, maar een apenkies, en zo te zien eentje van een enorme aap.

Zo begint het verhaal van de ontdekking van een fantastisch beest, de grootste van alle mensapen. Hij was wel 3,5 meter hoog en woog 500 kilo. Het dier moet de nachtmerrie zijn geweest van de eerste mensen die China bereikten. Zijn naam? Gigantopithecus.

Tachtig jaar nadat Ralph von Königswald verbijsterd in een Hongkongse apotheek stond, zijn fossielen van deze reuzenaap nog altijd zeldzaam. Een fragment van een kaakbeen dat eerder dit jaar werd beschreven is pas het vierde fossiel dat tot nu toe gevonden is. De vier kaakfragmenten en enkele duizenden tanden en kiezen vormen het enig bewijs dat het beest bestaan heeft. Toch kunnen we ons met deze puzzelstukjes enigszins een beeld vormen van deze historische King Kong, van zijn leefwijze en van de oorzaken dat hij van de aardbodem is verdwenen.

Orang-oetans

Nooit meer een artikel missen?

Neem dan nu een abonnement op New Scientist weekend!

  • Elk weekend 3 diepgravende longreads en exclusieve rubrieken
  • De verhalen uit de weekend editie verschijnen niet in de papieren New Scientist
Neem een abonnement Login om verder te lezen

Over de auteur

Colin Barras

Colin Barras is een wetenschapsjournalist uit Michigan, Verenigde Staten.