SETI dempt enthousiasme over mysterieus radiosignaal

Wilde speculaties over een mogelijk buitenaards radiosignaal verspreidden zich de afgelopen dagen als een lopend vuurtje over het internet. Inmiddels wordt het enthousiasme aan alle kanten neergeslagen. Het is namelijk waarschijnlijker dat het signaal gewoon van onze eigen aarde komt.

Op 15 mei 2015 detecteerde de radiotelescoop RATAN-600 van de Russische Academie van Wetenschappen een signaal dat afkomstig leek van de zonachtige ster HD 164595 die zich op 95 lichtjaar van de aarde bevindt. Het is bekend dat er een gasachtige planeet om deze ster heen draait en waarschijnlijk zijn er ook rotsachtige planeten aanwezig. Alle alienfans reageerden dan ook laaiend enthousiast.

(on)interessant signaal

CSIRO_ScienceImage_2720_Parkes_Radio_Telescope
Parkes-radiotelescoop waarmee een tijd geleden het magnetronsignaal gevonden werd. Beeld: Robert Kerton, CSIRO.

Seth Shostak van het naar buitenaards leven zoekende instituut SETI vindt het vier seconden durende signaal echter niet meer dan ‘interessant’. Het signaal was zwak en dat kan verklaard worden doordat het een grote afstand heeft afgelegd vanaf HD 164595, maar het kan ook afgezwakt zijn door de telescoop zelf, die niet gespecialiseerd is in de bandbreedte waar het signaal in valt. In dat geval is het waarschijnlijk dat het signaal van de aarde komt.

Als het inderdaad buitenaardse wezens zijn die een teken van leven het universum in sturen, dan moeten ze tamelijk ver ontwikkeld zijn. Om een dergelijk signaal te produceren en in alle richtingen het heelal in te sturen is honderd keer meer energie nodig dan al het zonlicht dat op aarde valt. Als ze ervoor kozen alleen in onze richting een boodschap te sturen, dan moeten ze nog steeds meer energie tot hun beschikking gehad hebben dan wij als mensheid sinds ons bestaan verbruikt hebben. Het is onduidelijk waarom een buitenaardse levensvorm de moeite zou nemen om dit te doen.

Bovendien is het signaal maar één keer gemeten. Het is daarom moeilijk te bepalen of het inderdaad afkomstig is van HD 164595 of van de aarde. Het is al eerder voorgekomen dat een radiosignaal niet bleek te komen van buitenaards leven, maar veroorzaakt werd door een magnetron die zich in de buurt van een telescoop bevond.

Hele gebied

Leestip: Meer lezen over speculaties ?Lees dan Robots, aliens en popcorn. Bestel in onze webshop.
Leestip: Meer lezen over alienspeculaties? Lees dan Robots, aliens en popcorn. Bestel in onze webshop.

Om zeker te zijn van hun zaak, richten de onderzoekers van SETI nu de Allen Telescope Array (ATA) op de ster. Hiermee wordt het hele gebied rondom de ster nauwkeurig bekeken in alle mogelijke bandbreedtes. Als het signaal weer gevonden wordt dan is het waarschijnlijk dat de oorsprong zich buiten het zonnestelsel bevindt. Vanaf dat moment kunnen de speculaties over aliens echt beginnen.

Tot die tijd is het mogelijk dat het signaal afkomstig is van buitenaards leven dat uit alle macht probeert contact te zoeken, maar kan het ook dat iemand een diepvriesmaaltijd aan het opwarmen was.

Altijd op de hoogte blijven van het laatste wetenschapsnieuws? Meld je nu aan voor de New Scientist nieuwsbrief.

Lees verder:

Over de auteur

Dorine Schenk

Dorine Schenk is freelance wetenschapsjournalist voor o.a. NRC en New Scientist. Ze studeerde (astro-)deeltjesfysica aan de Universiteit van Amsterdam. Daarnaast houdt ze van hardlopen. Volg haar op Twitter via @dorineschenk.



Plaats een reactie