Kakkerlakken zijn bijzondere beestjes. Ze kunnen 900 keer hun eigen lichaamsgewicht aan, ze verstoppen zich in kleine ruimtes en kunnen razendsnel lopen. Onderzoekers lieten zich inspireren door de kakkerlak en ontwierpen een nieuw soort robot.

Robot geïnspireerd op kakkerlak
Beeld: Tom Libby/Kaushik Jayaram/Pauline Jennings/PolyPEDAL Lab UC Berkeley

Kakkerlakken kunnen door ruimtes lopen die lager zijn dan zijzelf. Hiervoor vouwen ze hun pootjes naar buiten waardoor ze nog maar 20 procent van hun oorspronkelijke hoogte halen. Zo passen ze door ruimtes die lager zijn dan zijzelf. Het bijzondere hiervan is dat ze geen snelheid verliezen wanneer ze ineengedoken door een nauwe gang kruipen.

Succesvol

Deze manier van lopen inspireerde onderzoekers van de Harvard-universiteit om een heel nieuw soort robot te maken. ‘Insecten zijn de meest succesvolle dieren op aarde’,  zegt Robert Full, die professor integratieve biologie is aan de universiteit van Berkeley in Californië. ‘Bovendien kunnen ze bijna overal komen.’

De nieuwe robot is ongeveer zo groot als een hand en heeft een schild van sterk en soepel plastic. Ook dit schild is afgekeken van kakkerlakken die hun rug beschermen met leerachtige vleugels. De combinatie van stevig en flexibel geeft robot en insect goede bescherming en bovendien de mogelijkheid om zich aan te passen aan de ruimte die er is.
Op dezelfde manier als een kakkerlak kan de robot zijn pootjes spreiden wanneer hij in elkaar wordt gedrukt. Dankzij deze techniek kan de robot door tunnels kruipen die half zo hoog zijn als hij zelf.

Aardbeving

Het idee is om de kakkerlakachtige robots in te zetten op plekken waar normale robots niet kunnen komen. ‘Wanneer een gebouw is ingestort door een aardbeving, tornado of explosie, wil je weten hoe de situatie binnen is’, zegt Full. ‘De meeste robots kunnen het puin niet binnen gaan, maar er zijn genoeg gaten en kieren waardoor je een zwerm robotjes naar binnen kunt sturen. Zij kunnen zoeken naar overlevenden.’

Altijd op de hoogte blijven van het laatste wetenschapsnieuws? Meld je nu aan voor de New Scientist nieuwsbrief.

Lees verder: