Wetenschappers trainen duiven om borstkanker te herkennen

Er zijn nog maar weinig vacatures voor duiven sinds de postduif achterhaald is door e-mail. Maar er lijkt nu werk beschikbaar in de medische beeldanalyse, aldus het team dat duiven trainde om borstweefsel met kanker te herkennen.

Medische beeldanalyse met behulp van duiven.
Duiven herkennen borstkanker (Beeld: UC Davis)

Richard Levenson en zijn collega’s bij de universiteit van Californië toonden microscopische foto’s van borstkanker en van gezond borstweefsel aan hun duiven. Als deze vervolgens pikten naar de correcte gekleurde knop werden ze beloond. Na vijftien dagelijkse sessies van een uur kozen de duiven 85 van de 100 keer het goede antwoord.

Door de keuzen van vier duiven samen te nemen, steeg de nauwkeurigheid zelfs naar 99 procent. Ook kleine kalkafzettingen die geassocieerd worden met kanker, zichtbaar als kleine witte stipjes op de mammogrammen, konden de duiven goed onderscheiden.

Mammogram te moeilijk

Een derde taak, het direct herkennen van kankerweefsel op een mammogram, bleek te moeilijk. Het gaat hier dan ook om zeer subtiele aanwijzingen die zelfs voor mensen moeilijk herkenbaar zijn. Radiologen kozen slechts 80 procent correct toen zij dezelfde plaatjes moesten beoordelen.

Het visueel herkenningsvermogen van duiven is uitgebreid bestudeerd: ze kunnen gezichten herkennen, de letters van het alfabet en zelfs schilderijen van Monet en Picasso onderscheiden.

Hoewel dokters de diagnose vooralsnog niet aan duiven zullen overlaten, kunnen de vogels wel een belangrijke rol gaan spelen bij het ontwikkelen van beeldanalysetechnologie. Onderzoekers ontwikkelen software om de plaatjes makkelijker interpreteerbaar te maken voor doktoren, maar tot nu toe kost het een paar uur om in te schatten of het verbeterde plaatje ook echt iets toevoegt aan de nauwkeurigheid van de diagnose, en deze niet onverhoopt hindert.

Hier komen de duiven om de hoek kijken. Nu bewezen is hoe gevoelig ze zijn voor visuele informatie die relevant is in de diagnose, zullen deze diertjes belangrijke feedback kunnen geven aan de softwareontwikkelaars. ‘Ze kunnen de onderzoekers assisteren bij het innoveren’, zegt Levenson.

Altijd op de hoogte blijven van het laatste wetenschapsnieuws? Meld je nu aan voor de New Scientist nieuwsbrief.

Lees ook:

Over de auteur

Sam Wong

Wetenschapsjournalist Sam Wong schreef onder andere voor New Scientist, The Guardian en Nature.



Plaats een reactie