Weekendeditie #2016/02 - 2016

Ideeën die de wereld veranderen: Wiskunde heeft dezelfde drijfveer als seks

Wat zet wiskundigen ertoe aan jaar na jaar te proberen ingewikkelde vraagstukken op te lossen? Dat doen ze omdat iedereen onbewust altijd naar schoonheid zoekt, stelt wiskundige en onderwijsdeskundige Manya Raman Sundström.

Wiskundigen staan bekend om de inspanningen die ze leveren om problemen op te lossen. Om de Laatste Stelling van Fermat te kraken, werkte Andrew Wiles meer dan zes jaar lang in volledige isolatie. En Thomas Hales produceerde een lijvig werk van 250 pagina’s aan aantekeningen en drie gigabyte aan computerprogramma’s om het Vermoeden van Kepler te bewijzen. Dit probleem bestaat al sinds 1611 en betreft de efficiëntste manier om kanonskogels te stapelen.

Wat zorgt ervoor dat wiskundigen zo ver gaan? Het lijkt alsof er iets meeslepends, bijna verleidends, rond hun vakgebied hangt. Kan het zijn dat er een soort drijfveer bestaat, vergelijkbaar met geslachtsdrift? Een ‘wiskundedrift’, die ons ertoe aanzet nieuwe wiskundige verklaringen en stellingen te vinden?

Hoe vreemd dit idee ook mag klinken, het gaat niet zonder precedent. In 2000 suggereerde de psycholoog Alison Gopnik in alle ernst dat het vinden van een verklaring vergelijkbaar is met het hebben van een orgasme. Een soortgelijke claim deed natuurkundige Frank Oppenheimer, die stelde dat ‘iets begrijpen veel lijkt op seks. Het heeft een praktisch doel, maar dat is niet waarom de meeste mensen het doen.’

Kan het najagen van wijsheid net zo dwingend zijn als lichamelijke aandrang? Het gaat misschien te ver om te stellen dat de aandrang om wiskunde te beoefenen evolutionaire wortels heeft, maar wellicht kun je wel suggereren dat het dezelfde wortels heeft als het verlangen tot voortplanting. Het produceren van betekenisvolle, significante wiskunde geeft misschien wel net zo veel voldoening als seks.

Esthetiek

Nooit meer een artikel missen?

Neem dan nu een abonnement op New Scientist weekend!

  • Elk weekend 3 diepgravende longreads en exclusieve rubrieken
  • De verhalen uit de weekend editie verschijnen niet in de papieren New Scientist
Neem een abonnement Login om verder te lezen

Over de auteur

Manya Raman Sundström